¿Qué parte del cuerpo afecta el estrés?

Enfermedad por estrés

Una situación estresante -ya sea algo ambiental, como un plazo de entrega inminente en el trabajo, o psicológica, como la preocupación persistente por perder un empleo- puede desencadenar una cascada de hormonas del estrés que producen cambios fisiológicos bien orquestados. Un incidente estresante puede hacer que el corazón lata con fuerza y la respiración se acelere. Los músculos se tensan y aparecen gotas de sudor.

Esta combinación de reacciones al estrés también se conoce como la respuesta de “lucha o huida”, ya que evolucionó como un mecanismo de supervivencia que permite a las personas y a otros mamíferos reaccionar rápidamente ante situaciones que amenazan la vida. La secuencia de cambios hormonales y respuestas fisiológicas, cuidadosamente orquestada pero casi instantánea, ayuda a luchar contra la amenaza o a huir a un lugar seguro. Por desgracia, el cuerpo también puede reaccionar de forma exagerada ante factores de estrés que no suponen una amenaza para la vida, como los atascos, la presión laboral y las dificultades familiares.

A lo largo de los años, los investigadores no sólo han aprendido cómo y por qué se producen estas reacciones, sino que también han adquirido conocimientos sobre los efectos a largo plazo que el estrés crónico tiene en la salud física y psicológica. Con el tiempo, la activación repetida de la respuesta al estrés pasa factura al organismo. Las investigaciones sugieren que el estrés crónico contribuye a la hipertensión arterial, favorece la formación de depósitos que obstruyen las arterias y provoca cambios cerebrales que pueden contribuir a la ansiedad, la depresión y la adicción. Otras investigaciones preliminares sugieren que el estrés crónico también puede contribuir a la obesidad, tanto por mecanismos directos (haciendo que la gente coma más) como indirectos (disminuyendo el sueño y el ejercicio).

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Síntomas de estrés

Cuando empiezas a no sentirte como siempre, puede ser una locura averiguar la raíz del problema. ¿Es una infección vírica? ¿Se trata de un bicho que circula por la comunidad? ¿Son los malos hábitos de sueño? ¿Me estoy haciendo viejo? Estas son algunas de las cuestiones comunes que pueden rumiar en su mente.

A veces, ninguna de esas preguntas es aplicable. En su lugar, el culpable es el estrés. Sí, el mismo estrés con el que lidia al completar las tareas diarias también puede afectar a su cuerpo de maneras que nunca imaginó. Destacaremos algunas áreas comunes en las que el estrés puede impactar directa o indirectamente, así como la forma en que el estrés puede afectar a su sistema inmunológico.

El estrés ocurre todos los días, independientemente de su estado de ánimo. Sin que usted lo sepa, su cerebro está barajando constantemente pensamientos, sentimientos e interacciones. Por término medio, esos pensamientos y sentimientos provocan al menos 45 reacciones negativas diarias al estrés.

Cuando estás estresado, estas emociones activan reacciones de lucha o huida, como el miedo o la preocupación. Las glándulas suprarrenales liberan entonces hormonas, como el cortisol y la adrenalina, como mecanismo de protección para hacer frente a la amenaza percibida. El resultado es un aumento del ritmo cardíaco, de la presión arterial y de la producción de glucosa en el torrente sanguíneo.

Cómo afecta el estrés a tu cerebro

Es normal sentirse estresado de vez en cuando, pero si siempre te sientes bajo de moral puede tener un impacto realmente negativo en tu mente y tu cuerpo. Esto se debe a que se supone que el estrés es una respuesta a corto plazo ante el peligro y no un estado constante. Si conoces las señales de que estás experimentando estrés, estarás mejor situado para mantenerlo bajo control.

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Sentirse estresado puede ser normal, saludable y útil, dependiendo de la situación. El estrés es la respuesta de lucha o huida que te permite superar las entrevistas de trabajo, los discursos improvisados y los encuentros incómodos con tu ex. En estas situaciones, el estrés te ayuda a superar un reto a corto plazo que sabes que puedes manejar. Sólo es un problema cuando es constante o la situación está fuera de tu control. En momentos así, es importante saber cómo afrontar el estrés.

Cuando tu cuerpo percibe el peligro, libera hormonas del estrés que provocan cambios físicos a corto plazo. Estos cambios le ayudan a mantenerse concentrado y alerta hasta que las cosas estén bajo control. Sin embargo, si el estrés es constante y estos cambios persisten, pueden provocar graves problemas a largo plazo.

Cómo afecta el estrés a la salud psicológica

P: ¿Qué ocurre físicamente en momentos de estrés? Dr. Sinha: El sistema de respuesta al estrés se diseñó originalmente para mantener a las personas a salvo de las amenazas del entorno, como los depredadores hambrientos. La respuesta al estrés de hoy en día es idéntica a la de sus antepasados, preparando al cuerpo para una batalla o una huida rápida, la clásica respuesta de “lucha o huida”.

Hoy en día, rara vez te enfrentas a una situación en la que realmente tengas que luchar o huir. Pero su cuerpo sigue iniciando la respuesta al estrés en situaciones en las que no hay opciones para luchar o escapar: un atasco de tráfico, un jefe o compañero de trabajo desagradable, un plazo inminente.

En la persona moderna y sedentaria, las mismas respuestas fisiológicas al estrés que necesitaban sus antepasados conducen, en cambio, a la hipertensión arterial, la diabetes, la obesidad corporal central, las palpitaciones y la ansiedad, y la tensión y el dolor muscular.

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P: ¿Cómo afecta el estrés al corazón? Dr. Sinha: En las películas, las personas sometidas a un estrés intenso a menudo parecen desplomarse dramáticamente por un ataque al corazón, pero eso es extremadamente raro. El verdadero peligro es el impacto acumulado del estrés crónico, que contribuye a cada uno de los cinco principales factores de riesgo para desarrollar enfermedades cardíacas: niveles anormales de colesterol, diabetes, presión arterial alta, obesidad y tabaquismo.